Tecnología espacial

Cómo se mide la distancia en el espacio y lo que representa para los viajes interplanetarios

planeta tierra

Mientras algunos no somos capaces de imaginar cómo será de grande una habitación viéndola dibujada en un plano, otros miden distancias inabarcables para la mayoría de las mentes humanas. Creemos que un viaje de 12 horas de avión es una odisea, pero… ¿qué pasa con la misión a Marte que está planteándose para dentro de poco más de una década? ¿Somos conscientes de que los astronautas tendrán que pasar entre siete y ocho meses metidos en una nave espacial solo en el viaje de ida? ¿Sabemos siquiera cómo se mide la distancia en el espacio?

Para empezar, los kilómetros se quedan muy pequeños para este tipo de conversaciones. Se necesitan unidades de medida bastante más amplias, que generen unos números con los que poder trabajar. Pero eso no es todo, además hay que saber cómo determinar la distancia en el espacio. O cuándo hacerlo, porque conviene no olvidar que el espacio está en continuo movimiento. Por ejemplo, los planetas del sistema solar no están siempre a la misma distancia porque sus movimientos de traslación en torno al sol son muy distintos. Esto hace que haya épocas del año en la que estamos más cerca de ellos y épocas en las que estamos (aún más) lejos.

Y esto por la atracción que ejerce una estrella como nuestro sol, porque si hablamos de otras galaxias… Esas se alejan más y más a cada minuto que pasa. Palabra de Big Bang. Hoy, en Tecnología del Futuro, vamos a aprender a medir distancias en el espacio, por qué la distancia en el espacio se mide en años luz o qué significa exactamente dicha unidad de medida. El espacio es el futuro del ser humano, ¡pero antes de pensar en ello conviene tener muy claro todo lo que os contamos en este post!

La distancia entre puntos en el espacio 🌌

Determinar la distancia entre puntos en el espacio no es tarea fácil. O no lo era para los que dieron con la tecla, porque cuando ya se sabe cómo se hace tampoco es algo imposible. Obviamente, no nos basta con medir dónde empieza uno y dónde acaba el otro, porque aunque el punto de partida siempre es el planeta Tierra… no tenemos forma de comprobar el otro punto. Esto no ocurre en la Luna, satélite en el que sí que podemos hacer mediciones con láser ya que allí sí hay receptores dejados por el ser humano.

¿Qué sistema se utiliza entonces para determinar la distancia de un planeta, ya esté o no dentro de la Vía Láctea? Kepler, el primero de los científicos en meterse de lleno en este terreno, determinó el orden de los planetas del sistema solar en función de su cercanía o lejanía con el Sol. Y lo hizo fijándose en lo que cada uno de ellos tardaba en dar una vuelta completa alrededor de él. Asombroso, desde luego, pero aún había que determinar, por ejemplo, la distancia de un punto a un plano en el espacio de forma exacta.

La primera distancia cósmica que determinó, y de una forma asombrosamente precisa para la época, la distancia del Sol a la Tierra, fue obtenida por el astrónomo italiano G.D. Cassini. 149.600.000 kilómetros, una auténtica barbaridad. Él la midió gracias al paralaje, método que consiste en observar el mismo cuerpo celeste desde el mismo punto geográfico, pero en épocas del año opuestas. Esto es, en verano e invierno, o en primavera y otoño. Con esto, sabiendo la diferencia entre una medición y otra, puede determinarse un ‘simple’ cálculo que da como resultado la distancia final, ¡y acierta asombrosamente bien!

Unidades de medición, muy necesarias

Ahora, el hombre tiene sistemas mucho más precisos si cabe, y bastante más cómodos. Tan sencillo como enviar ondas de radio que viajan a la velocidad de la luz y medir cuánto tarda en llegarnos el eco. Esto, la velocidad de la luz por segundo, es lo que ha derivado en una de las unidades de medida astronómicas más utilizadas, el año luz. ¿Cómo se mide la distancia en el espacio? En años luz, o lo que es lo mismo, en la distancia que recorrería una nave espacial durante todo un año viajando a la velocidad de la luz.

¿Y cuál es la velocidad de la luz? ¿Cuánto viaja la velocidad de la luz? 300.000 kilómetros/segundo, ni más ni menos, lo que convierte a esta unidad en la ideal para medir la distancia o espacio recorrido entre estrellas y planetas. Eso sí, los años luz no son la única unidad de medida astronómica, hay alguna opción más que se utiliza más o menos en función de las necesidades:

  • Pársecs: Se utiliza para los mismo que los años luz, pero es una unidad mayor. Concretamente, un pársec son 3,2 años luz, lo que puede hacer más asequibles ciertos cálculos.
  • Unidad Astronómica (UA): La UA toma como base la distancia de la Tierra al Sol. O sea, que una UA son 150 millones de kilómetros.

Existen algunas más, pero estas son las que encontraréis más habitualmente.

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Como viajar de forma eficiente por el espacio 🚀

Ahora que sabemos cómo se mide la distancia en el espacio, toca hablar un poco del futuro de los viajes espaciales. Está claro que, si queremos conquistar el cosmos, deberemos viajar cada vez más rápido. Por desgracia, la tecnología de la que disponemos en el siglo XXI no nos permite hacer grandes alardes. Sí sabemos dos cosas: que debemos aprender a viajar de forma eficiente por el espacio y que o aprendemos a controlar la basura espacial, o en doscientos años se nos acabó el sueño interestelar.

Debemos resolver asuntos como la energía requerida para impulsar una nave espacial, o el tiempo. Imaginad que lanzamos una nave espacial para un viaje de, por ejemplo, 20 años. Y que 10 años más tarde lanzamos otra, con nueva tecnología, que adelanta a la primera en el trayecto. ¡Menuda gracia le haría al primer equipo de astronautas! A día de hoy, sobre el papel, los sistemas más factibles son la propulsión nuclear de pulso o los cohetes de antimateria, aunque aún queda mucho por investigar. También se está hablando de sistemas de propulsión sin cohetes, aún más rápidos todavía, pero de eso os hablaremos en otro post venidero si os interesa el tema. ¿Es así? ¡Contádnoslo en los comentarios!

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